冷鏈:疫苗的救命旅程

冷鏈:疫苗的救命旅程

2020-11-30

要怎麼帶著保持冷藏狀態的疫苗穿越叢林或沙漠抵達偏遠村落?

無國界醫生(MSF)的團隊每年都會為數百萬人接種疫苗,主要是為了應對麻疹、腦膜炎、白喉、百日咳以及黃熱病等傳染病爆發。

但要在MSF工作的熱帶國家裡,用「冷鏈」運輸和儲存疫苗,是個不小的挑戰,這一問題也是導致這些地方接種率低的主要因素。

「冷鏈」是什麼?

目前絕大多數的疫苗,從被生產出來開始,到接種的時刻,都以在2°C到8°C的環境下保存為佳。你沒看錯,從頭到尾都需要這樣的溫度環境。

疫苗的穩定性會受到溫度變化等因素影響。若這樣的情況發生,疫苗可能失去部分或全部效力(用專業術語來說,就是效能 efficacy)。

在資源有限的地區,電力供應沒有保障(或甚至沒有電),持續維持冷鏈運轉是很困難的任務。

據在發展中國家推動疫苗普及的組織「全球疫苗免疫聯盟(GAVI)」估計,在那些最貧困國家中,有半數醫療設施完全沒有供電,只有10%有可靠的電力供應。

像太陽能冰箱這樣的新發明,或是煤油冰箱這種比較老式的設備,都很有幫助。但這些工具都很昂貴,要維護機器也不容易。

「越是到接近病人那一步,運輸就越重要。像是在剛果民主共和國,遇到路況較差的地方,人們要扛著大大的冷藏箱,有時得在密林中開路,有時要穿過河流,才能抵達疫苗接種點。」
——MSF冷鏈後勤專員湯森德(Malcolm Townsend)

MSF的冷鏈是如何運作的?

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  1. 疫苗儲存在MSF大型倉庫的冷藏區域裡。在比利時布魯塞爾,我們有一座占地7,000平方公尺的倉庫,儲存從藥物、車輛、醫療帳篷到手術服等各種物資。
  2. 疫苗被保存在專用的疫苗冰箱裡,由卡車運送,即使電力突然中斷,這種保存箱也能保持低溫。

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  1. 考慮到運輸過程中難以長時間保持低溫,疫苗多透過貨機空運至前線。除了緊急情況外,為了節省貨運成本、減少環境污染,其他藥品和物資都走海運。
  2. 貨機在目的地國家降落後,疫苗要過海關。

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  1. 接著疫苗會被運往MSF集中的貨倉,有可能是間大倉庫,也可能只是個小屋。這些疫苗會被儲藏在冷藏區,或是由發電機供電的大型冰櫃裡。
  2. 在MSF的專案中,醫療團隊列出所需物資,後勤會根據需求建立庫存申請訂單。

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  1. MSF的車隊負責用冷藏箱把疫苗運到位於城鎮或鄉村中的小型專案地點。
  2. 像在剛果民主共和國這樣的國家,道路大多比較泥濘,大一點的運輸工具是無法通行的。在這種情況下,就需要把冷藏箱固定在摩托車上,再運往鄉村深處。

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  1. 疫苗最終抵達目的地,人們獲得注射接種。

我們怎麼解決冷鏈的問題?

越來越多證據表明,一些疫苗可以在沒有冷鏈的情況下安全地貯藏一段時間。這樣更為靈活的冷鏈使用,被稱作「受控溫度鏈(controlled temperature chain,CTC)」或是「靈活冷鏈」

這樣的方法有許多潛在的好處,比如能節省成本、防止疫苗因意外低溫損毀,更重要的是,它讓居住在偏遠地區的兒童更容易獲得疫苗,若沒有這樣的技術,他們便可能得不到接種。

然而,僅有少數幾家疫苗生產商有揭露,或進一步研究了其商品在建議的2°C到8°C疫苗儲存環境外的穩定性。

這背後有一部分原因在於,對於發達國家而言,冷藏並不是個問題,對靈活冷鏈的需求不高,製藥廠商缺乏動力去研發出更不易受溫度影響的疫苗。

「受控溫度鏈」

在實際操作過程中,受控溫度鏈能夠確保疫苗在使用前,於一段有限時間內,儲藏在一定的環境溫度下(比如40°C )。

透過受控溫度鏈運輸前,疫苗仍須保存在2°C到8°C的傳統冷鏈環境下。

「在許多地方,你會發現,本來應該有很多小孩的醫療中心內空空蕩蕩,甚至沒有設備和工作人員。看到保存疫苗的冰箱壞了你才明白,幾個月來都沒有兒童獲得疫苗接種。」
——MSF護理師及助產士霍夫蘭(Dina Hovland)

受控溫度鏈對醫護人員在資源有限地區展開接種活動有非常大的幫助。大規模的接種活動需要用塞有冰袋的冷藏箱,來運輸成千上萬劑裝在小瓶子裡的疫苗。

若疫苗接種活動能夠擺脫冷鏈需求的限制,就可以大幅減輕接種人員的負擔——他們常常需要背著冷藏箱,長途跋涉前往最偏遠的社區。

若不再需要冷藏箱,花費同樣的力氣,我們便可以帶著更多疫苗,為更多兒童進行接種。


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197,700
2019年,MSF在全球接種麻疹疫苗的人次 同年,MSF在全球接種腦膜炎疫苗的人次